百度创业史(百度创始人史)

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周曦遇到的挫折,是理解云从科技高速发展的关键。这不仅展示了他的成色,也印证了叔本华的那句名言——“挫折可增长经验,经验能丰富智慧”。

2022年5月,云从科技上市,创始人周曦收到了很多祝福。

人工智能(AI)独角兽公司创始人,董事长,这些是荣誉,是功名,但这并不是周曦身上最动人之处。

一张他和已故博士生导师黄煦涛教授合影的老照片中,他眼中有光。

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1999年,周曦考入中国科学技术大学,晚自习回寝室后,他兴致不减地通宵捣鼓编程。

1999年到2006年,他主要在学习模式识别和人工智能。

这一时期,经历了不少挫败:

编写的星际争霸AI程序,总有莫名其妙的BUG;

为了攒钱买人工智能相关书籍,有一阵子每天只能吃青菜;

申请微软亚洲研究院实习生,三个月写了上百封邮件,都石沉大海;

在语音领域拿到世界大赛冠军,又转行去了计算机视觉……

昔日微不足道的周曦,从不同的挫败中,汲取不同的经验,这些都值得纪念。而技术创业的迷人之处才刚刚露出端倪。

技术创业成功是技术创业者的中国梦。有钱没钱,有权没权,富二代&穷屌丝,在计算机技术面前,都处在同条起跑线上。周曦凭借着这样的一种公平,完成了对阶层、权利、金钱以及自身的超越。

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周曦睡前总喜欢在脑海里编程,这是从小就养成的习惯。

小学毕业那年,为了开发儿子的智力,家里重金购入一台“学习机”,周曦从那时候开始接触编程。

很快,他着迷了。

少年的他把时间全省下来“研究”IT程序,跑去图书馆翻遍相关书籍,甚至连去澡堂洗澡都在“思考”。


1999年,宿舍熄灯了,他躺在床上,眼睛直勾勾盯着漆黑的天花板。他的大脑飞速运转,一遍遍地排除程序中的BUG,解决困扰许久的问题让他兴奋。

这一年,周曦读大一。他见识了一款叫“星际争霸”(以下简称“星际”)的神奇玩意,彻底改变了他的作息。

从此,他夜里大部分的时间不再是躺在床上睡觉,而是用来通宵研究“星际”的AI程序。

周曦至今还记得当时的目标:他想在原版的基础上对算法深入改造,使得游戏在针对玩家不同的玩法时更加灵活,更加难缠。

为了捣鼓编程,周曦总是在回寝室的时候迫不及待地奔跑,校园的路灯下,他的影子拉得忽长忽短。

此时,他种下了一个遥远而模糊的目标:在科技领域,闯出一片自己的天地。

谁能想到,十六年后,他成了一家AI上市公司的老板。

彼时,周曦的一些特质开始显露出来:他研究的时候,入迷沉醉,不惜忍饥挨饿;遇到困难时,犟脾气就上来了,不依不饶,愿意反复尝试不同路径。

这些很像为创业埋好的伏笔。

2004年,周曦的勤奋刻苦,让学业成绩显山露水,他不仅获得NIST SRE( Speaker Recognition Evaluation)国际说话人识别评测的冠军,也是学校唯二获得研究生个人创新基金的学生之一。

他不再满足于此,做学术研究要有更高的追求。

于是,他把目标放在了微软亚洲研究院(MSRA)的实习机会上。直到今天,对于计算机专业的学生来说,那里依然是令人向往的研究机构。

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可是,周曦周围没有熟人引荐,该如何获得实习的机会呢?

周曦突然想到电影《肖申克救赎》主人公服刑期间通过不断写信,最后建起监狱图书馆的桥段。

于是,他开始给微软亚洲研究院写邮件,从最初每周一封到后来每周两封,三个月后,他居然真的拿到了实习通知。

周曦回忆:“后来才知道,我申请实习的那个组,中途发生了人事变动,新来的负责人无意中看到信,才有了后来的机会。”

这次经历,让周曦体会到坚持带来的改变。

彼时,微软中国研究院升级为微软亚洲研究院也不过仅仅两年。谁能想到,这段重要实习经历,不仅为周曦去美国读博埋下了种子,更为他投身AI事业打下了基础。

这年夏天,周曦买了一张硬座票,独自坐上了开往北京的绿皮火车

在微软亚研院,周曦遇到了新的难题。

周曦回忆:“以前只会用前人的成果来搭建基础,没有思考过公式是怎么产生的。实际上从推导数学公式到最后电脑上的实验,需要经历一系列复杂的过程。而实验结果基本上都会很坏,因为假设可能有错,程序、推导都可能出错,这么长的链条,很多时候根本不知道错在哪里。”

尽管这是一个痛苦的过程,周曦却从中找到了做原创技术研究的乐趣。

他的说法是:“原创性才能在科研上做出点贡献,之前的办法是在走捷径,风险都被前人承担了。”

此后,周曦始终认为不能只站在巨人的肩膀上前进,要能摸透基础技术的逻辑。多年后,这也是云从科技的技术追求,是使得云从科技拥有众多核心人工智能技术的理念基础。

时至今日,微软亚洲研究院为中国科技的发展培养出大量的技术领军人物,而作为最早开始机器学习研究的机构之一,它同样也向外输出了众多的人工智能大牛,因此也被称为中国AI界的黄埔军校。

从这里走出的创业者们,打开了中国的AI格局,这里20年衍生出的“黄金一代”创业公司——撑起了中国人工智能半边天。

而彼时的周曦还没意识到,他身处这大军的前排。

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2006年,周曦来到美国伊利诺伊大学香槟分校(UIUC),成为“计算机视觉之父”Thomas S.Huang(中文名,黄煦涛)教授的高足,也是当年全球招收的三个学生中的一个。

黄煦涛教授是四院院士(美国工程院院士,中国科学院/工程院双外籍院士,台湾中研院院士)。

离开中国前,父亲在床边跟周曦促膝长谈了一番,说到他从16岁就开始承担起养家的重责,还要趁着一点空闲时间努力学习,最终才改变自己的命运,也谈到他这期间的万般艰辛。

谈话一直持续到后半夜。总而言之,他希望周曦能够理解,知识可以改变命运。

周曦彻底听进去了教诲,这是不善言辞的父亲第一次给他讲这么多,此后的十几年里,勤奋、朴素、刻苦、坚持,这些优秀的品质正是他从创业中熬过来的关键。

师从黄煦涛教授这几年,周曦成长为IBM TJ Watson 研究中心、微软雷德蒙总部研究院、NEC 美国加州研究院的访问研究员。

功夫不负有心人,他六次获得人工智能类世界大赛冠军,在国际顶级会议和学术期刊上发表60余篇文章,被引用上千次,俨然已经成为一名优秀的科学家。

2011年的夏天,重庆迎来一件大事,中科院绿色智能技术研究院在两江新区揭牌。这是重庆科技领域第一次“迎来”最高级的科研院所,急需顶尖人才。

院长袁家虎三次飞往美国拜访黄煦涛教授,希望能引进优秀人才回国工作,推动中国科技事业发展。袁院长的赤子之心,拳拳诚意,让黄煦涛教授深受感动。这也让周曦做出了人生最重要的决定——回到国内,来到重庆。

从零开始,首缺专业人才。回国后,周曦用半年时间,在全国招揽了20多位专业人才。

就是这样一支年轻的团队,本着对科学技术的热爱和执着,成为中国科学院战略性先导科技专项中唯一的人工智能团队。

此后的两年内,团队先后开发出智能换发换衣、人脸属性分析、大规模人群统计分析等人工智能系统。成绩的背后自然是周曦超于常人努力和坚持。成功的花儿,人们只惊羡它绽放的美丽,殊不知当初它的芽儿浸透了奋斗的泪水。

有一次,周曦不得不留在雪山的帐篷里过夜,边疆的旷野漫天繁星,耳旁是风吹过帆布的呼呼声。为了持续观察到AI系统的运行效果,这一切似乎都和忍耐无关。

这一时期,国家大力推动原创技术研究,重视科技成果的产业化。周曦团队在科研领域和重大课题领域取得的成果,当时的实验室规模已经无法承载。

思忖许久的周曦,做出了一个大胆的决定:放弃在中国科学院的稳定,带领团队再次创业。

周曦说:“前沿尖端技术的创业,如果研究人员不能亲力亲为,成功机会等于零;亲力亲为,也只有很小的几率成功,即便如此,我愿意一搏。”

此时,34岁的周曦从满身光环的科学家,转变为背着双肩包的普通创业者,在客户公司学业务,聊需求。

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云从科技的月历,一页页撕下,落英缤纷,不负韶华。

2015年3月,云从科技集团成立。

2015年5月,重庆中科云从成立。

云从科技驰入快车道,研发人员从40余名上升到200余名,业务网点遍布北京、上海、广州、成都……

周曦选择的第一个人脸识别落地行业是银行,他很快遭遇到科研以外维度的挑战。

初期,投标一家银行的人脸身份认证业务。为了拿下这个项目,做出方案,云从科技的科学家在一起憋了好多天,写了十几页的方案,自觉非常详尽,而实际情况却让人大吃一惊。

银行方说:“从来没有见过供应商提交十几页的方案,最少都三百页起。”

周曦说:“我们算是幸运的,这个行业非常严肃认真,也非常尊重技术行业,挑战来自对银行业的认识不足。”

经此一事,团队迅速意识到对银行认识不足。只有了解整个银行的信息技术架构,才能考虑周全产品的解决方案。

当时,云从创始团队几乎清一色科研人员,缺少一支成熟的销售服务团队。在这种情况下,周曦只好从科研团队里选出一位同事,只身一人从重庆出发,前往北京建销售团队。

选择北京的原因是中国大部分银行的总行在北京,这也开启了云从科技成长史的下一个阶段。

北京的第一个办公室租在中水大厦,恰好在中国银行总行对面。中国银行总行大厦位于北京西单街口,曾被贝聿铭称为“收山之作”。拿下中国银行总行是科技公司发展金融客户的里程碑。

“仅仅隔了60米,云从花了两年的时间走完。”这是云从与中国银行签下合同当天,云从同事的朋友圈状态。

周曦读到这个朋友圈,心中万分感慨:“做到了,不容易。”

接下来是中国农业银行总行。

周曦回忆,当时,北京同事打电话给他,告知农业银行总行最终选择了云从科技。这位负责人决定当晚看个电影庆祝下,但这也没能成行。只好在电影院旁边找了一个咖啡厅,继续加班。

这只是云从创业状态里的一个缩影。

2017年3月,国家发改委颁布2017“互联网+”重大工程拟支持项目名单,人工智能平台仅有四家公司入围,分别是百度腾讯科大讯飞和云从科技。

2017年5月,云从科技成为中国银行总部人脸识别平台的供应商。

2018年1月,国家发改委确定云从科技承担“人工智能”重大工程——“高准确度人脸识别系统产业化及应用项目”建设任务。

那一年,全国100多家银行,30个省市的公安部门,各大城市的枢纽机场都用上了云从科技的人工智能系统。

“发展”不是从天上白白掉下来的。云从抓住机会,踩准节奏,稳稳立于人工智能快速发展的潮头。

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人工智能的远景就好比是打造一个机器人:躯干、四肢是硬件基础,是服务器、摄像头、通信网络设施;大脑和神经系统提供听说读写和思考的能力。

过去这些年,服务器算力增长,5G网络架设,摄像头部署,硬件基础设施的快速建设,催生出科技巨头。而中国现在更加聚焦大脑和神经的建设,软件的重要性就不断凸显。

周曦提出未来三年的核心目标,是围绕操作系统开拓一条人机协同产业链,从而成为AI行业的Tier1厂商。这将会使云从更具有不可替代、话语权强和利润空间高的特点,并加大在未来实现高增长、高盈利、高稳定的第二曲线的信心。

2021年,美国国会参议院商务委员会通过《无尽前沿法案》(Endless frontiers),旨在增强美国科创能力。人工智能是中国科技的最前沿,是基础技术。

这也是为什么“十四五规划”中将人工智能放在关键核心技术首位的原因,这个领域也必然出现科技巨头。

2022年一声锣响,云从科技从某种意义上成为科创板AI平台第一股。周曦说自己就像金庸笔下的郭靖,笨拙,是努力和一些好运气使团队实现了目标。

有时候,他想象过另外一种生活,不用经历这么多失败。

“我内心比较喜欢东邪黄药师的洒脱,也不用在意别人那么多的看法,很飘逸的一种人物。但是我并不后悔。我觉得我已经经历了最好的人生。”

云从科技联合创始人姚志强回顾这七年的时候说:“周曦是一个一致性很强的人,不会因为外界带来的冲击而变形,这就是一个科技创新者应有的样子。”他看到周曦身上有一点丝毫未变,那就是创业热情,一如他刚踏入这个行业的第一天那样,充满斗志。

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周曦凭一己之力将技术创业拉到一个新高度,并且,这是最为干净的那种成功,寸功寸进全靠本事,凭实干。为理想而创业的人都会经历一段漫长而幽暗的甬道。失败历练人的品质,也让周曦的成功更为动人。

“云从把AI玩得很熟了,应该把精力投在产业里,吃透产业,切入到客户最核心的业务板块中去。这和天天说要做人工智能摄像头完全是两个生意。

所以,我认为以后不再会有‘AI四小龙’这种提法。”与周曦有深厚交情的元禾原点合伙人乐金鑫感慨,这家公司创业所花费的努力和毅力无法言喻,科创板是新篇章。

深邃的天空里,信仰的本质是托付,有信仰的心会得到安顿。知识性创业者给中国商业环境带来清新之风。

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没料到会站在时代的风口浪尖,没想到凭一腔孤勇来建造后人的基业。站在四十年改革开放、七十年技术积累的肩膀上,云从科技等科技创新企业的功业不再是个例。

“如果有一天我离开产业了,也会继续研究深度学习,这里面还有很多黑匣子。”周曦说。

(完)

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